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医学前沿:清除"毒蛋白"能治阿尔茨海默症

王艳

2017-12-19 00:12 来源:admin

  阿尔茨海默症是老年失智症最常见的种类,找到治疗和缓解该病症的方法成为最为亟待解决的问题。而治疗的困难之一在于我们没有足够早地发现它——当症状出现时,大脑已经遭受了很大的损害,用药已经没有什么效果。更重要的是,研究人员仍然没有弄清阿尔茨海默症的发病原因。20年来,科学家们进行了各种药物试验,失败似乎渐渐成了“常规”结局。不过,随着一系列新思路、新方法的出现,阿尔茨海默症的研究扭转了风向。近日,《每日邮报》就总结了一系列或常规或脑洞大开的方法,其中可能就有战胜它的新希望。

  传统观点认为,造成阿尔茨海默症的“罪人”包括β-淀粉样蛋白和tau蛋白,它们由于被错误地折叠,在大脑中形成了黏性的斑块。这些蛋白原本是自然存在的,不过,当它们被打乱后,问题就出现了:斑块阻塞了神经元传递信息的过程,还会造成健康脑组织的毁坏。科学家发现,这种现象可能在阿尔茨海默症症状显现的几年前就开始出现,比如记忆丧失。了解这个过程的开始可能是预防病症的关键。

  虽然治疗方法看上去很简单——清除有毒的蛋白质就可以了,但是目前还没有哪种药物能够有效地清除这些蛋白质。虽然在许多动物实验中脑内的斑块被清除了,但是临床实验却因参与者脑肿胀、大脑功能无法改善等副作用而失败。

  好在,一种药物似乎正在逆势而上。开发人员在一项小型研究中,测试了一种名为“aducanumab”的抗体药物。它能与被错误折叠的淀粉样蛋白结合,并向免疫细胞发出信号,通过将斑块清除来减缓认知能力的衰退。这是首个对认知能力、斑块大小同时起效果的药物,英国阿尔茨海默症研究中心称该研究结果非常“给力”。

  不同于传统的路数,英国伯明翰阿斯顿大学的研究人员则相信可以靠培养部分大脑组织,在未来达到修复损伤的效果。这些“微型大脑”的原料是人类的皮肤细胞,它们已经转化成了干细胞,接下来将借助化学物质混合物转化成为神经元。

  接着,这些新的细胞会在3D打印的支架上生长,最终成为类似大脑的结构。研究人员现在的目标是让生成的脑组织作为测试新治疗方法的模型。未来,这种技术甚至可以用来生产替换患病部位的脑组织“零件”。

  在加拿大,有研究团队正在尝试为药物开辟道路提高治疗效果,而他们要“对付”的对象不是敌人,而是我们自己的防御系统。

  脑血管障壁是一层环绕大脑的保护膜,由一层紧密的细胞组成。脑血管障壁可以防止病毒、细菌和其他毒素进入大脑,同时又能保证营养物质等重要分子通过。不过,药物想要穿过这个屏障进入大脑就非常困难了,因此,能够暂时让“芝麻开门”非常重要。为了打破屏障,研究人员首先将充入气体的小气泡注入血液中,之后他们将低水平的超声波引导到头骨上,产生能让气泡震动的效果。这使得脑血管障壁的细胞分裂,暂时为更大的分子“开门放行”。

  目前,来自桑尼布鲁克健康科学中心的研究团队正在测试该过程的安全性。该团队主要研究员桑德拉·布莱克表示,该研究可能会为治疗方法带来突破性进展。但是,这一过程似乎能刺激附近的免疫细胞破坏淀粉样蛋白。如果能够起作用,患者就可以免去药物治疗而接受超声波治疗了。

  另一边,美国的科学家们正在测试是否能够靠注射血液逆转阿尔茨海默症。研究人员请来了70名35岁以上的参与者,并为他们输血,而血源都来自于16岁至25岁的捐献者,可谓名副其实的“年轻血液”。

  据今年早些时候公布的报告显示,输血前后的血液检测显示,参与者体内几种疾病的标记变少了:淀粉样蛋白的含量下降了20%,胆固醇和与癌症有关的蛋白质含量也降低了。参与者还显示出认知、肌肉力量和能量水平的成效。不过,也有批评的声音指出研究的不严谨——该研究没有加入对照组。“我们需要更大规模的研究,才能知道这种有趣的方法是否能够帮助改善阿尔茨海默症患者的生活。”英国阿尔茨海默症研究中心主管卡罗尔·劳特里奇说。

  除了努力寻求新的突破点,也有人专注于运用现成的资源。有专家认为,如今人们患阿尔茨海默症的风险要比过去小,因为一些治疗糖尿病和高血压的药对于阿尔茨海默症的炎症也有一定影响,目前最有趣的研究方法是重新审视、定位现有的药物。

  比如,治疗痤疮的抗生素二甲胺四环素和抗抑郁的药物曲唑酮,这两种药物都被证明能够改善小鼠的阿尔茨海默症症状。《大脑》期刊上的论文显示,服用曲唑酮的小鼠记忆力有所改善,大脑组织退化有所减少。二甲胺四环素似乎起到了抑制小神经胶质的作用,曲唑酮则则似乎影响了大脑中蛋白质的生成。“这些药物已经问世多年,我们了解它们的安全性,所以如果研究表明它们可以减少阿尔茨海默症的症状,我们应该能够在3-5年间将它们送到病人的手上。” 研究人员说。

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